Si la fricción desaparece repentinamente, haría mal a muchas cosas a las que estamos acostumbrados.El físico francés, Guillaume, nos da una descripción muy pintoresca del papel desempeñado por la fricción:

“Muchos de ustedes han notado gente caminando sobre una superficie helada y, sin duda, se dan cuenta de cuán difícil para ellos es mantener el equilibrio. Esto nos lleva a admitir que la tierra en que vivimos y estamos generalmente presenta una valiosa propiedad, gracias a la cual nos mantenemos de pie sin ningún esfuerzo especial. Lo mismo cuando pasamos por una bicicleta en una carretera resbaladiza o cuando un caballo se desliza sobre el pavimento y las cataratas. Estudiar estos hechos es que hemos descubierto las consecuencias de la fricción.

Los ingenieros se esfuerzan por suprimirlo en las máquinas y que están haciendo algo bien. En mecánica aplicada, la fricción se considera muy indeseable – y, de nuevo, con mucha razón, pero sólo en algunos sectores especializados. En los demás casos, agradecemos la fricción. Permite caminar, sentarse y trabajar sin temor a que los libros se caigan al suelo o que las tablas de deslicen hasta llegar a las esquinas, o que el bolígrafo se escape de los dedos.

La fricción es tan común que, con excepción de algunos casos raros, no es necesario llamarla, se produce espontáneamente. Es responsable por el balance. De la superficie del piso para que queden firmes las mesas y sillas.

Cuando tenemos una mesa, los platos y vasos están donde están sin que tengamos que preocuparnos por ellos, a menos que nos encontramos en un barco sacudido por un mar embravecido.

Imagina ahora que eliminamos todas fricciones. Así, no estaría donde está, una piedra inmensa, o un pequeño grano de arena. Todas las cosas se deslazarían y rodaríaen un solo nivel. Si no hubiera ninguna fricción, la Tierra se vería como una pelota suave.”

Además, en ausencia de fricción, los clavos y tornillos que afloje las paredes, no podía mantener nada abajo, los remolinos nunca pararan y el sonido cesaría, continuando como un eco a resonar por ininterrumpida paredes de una habitación, por ejemplo, sin desfallecer.

Las aceras cubiertas de hielo nos muestran que la fricción es inmensamente importante. Personas que abandonan sus hogares, en este clima, están en una situación de desamparo, tomada por el miedo de caer. Estos son algunos ejemplos, tomados de viejos artículos de periódico:

“Debido al duro invierno, las calles y el tráfico streetcar de Londres encontraron dificultades notables. Casi 1.400 personas han sido hospitalizadas con fracturas. Cerca de Hyde Park, tres coches, debido al choque con dos tranvías, explotaron y fueron consumidos por las llamas.

“Muchos accidentes han ocurrido en París debido a las inclemencias del tiempo.”

Sin embargo, la fricción casi insignificante de hielo es una excelente aplicación técnica. Un ejemplo es el trineo común. Un mejor ejemplo es ofrecido por los caminos de hielo supuestos utilizados para el transporte de troncos de madera a la estación de tren o a los transbordadores. En esos caminos, dos caballos pueden tirar en las pistas de hielo lisa y resbaladiza, un trineo con una carga de hasta 70 TN.

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